De lichaamskleur van de kameleon dient niet alleen voor camouflage, de kleuren laten ook zien hoe agressief het dier is. Dat publiceren onderzoekers in het wetenschappelijk tijdschrift Biology Letters.

Felle oorlogskleuren van een kameleon zouden een soortgenoot kunnen waarschuwen het niet tot een gevecht te laten komen. Bron: Frank Wouters
Felle oorlogskleuren van een kameleon zouden een soortgenoot kunnen waarschuwen het niet tot een gevecht te laten komen.
Bron: Frank Wouters

Hoe feller de strepen op het lijf van een mannelijke kameleon, hoe groter de kans dat hij een soortgenoot aanvalt. En hoe sneller de kop een felle kleur aanneemt, hoe waarschijnlijker dat het dier een gevecht wint. Die conclusies trekken Amerikaanse biologen nadat ze tien mannelijke jemenkameleons (Chamaeleo calyptratus) met elkaar lieten vechten.

Oorlogskleuren

De onderzoekers bestudeerden nauwkeurig de kleurpatronen op de huid van de dieren die aan de gevechten deelnamen. Ze hielden daarbij rekening met de manier waarop kameleons deze kleuren waarnemen, gezien kameleons zowel kleuren als ultraviolet licht waarnemen. Ze ontdekten dat nog voor het begin van een gevecht er duidelijke kleurpatronen ontstaan die kunnen voorspellen welk dier als winnaar uit de bus komt. Tijdens een gevecht veranderen de kleurpatronen nog steeds. Het dier dat de felste kop krijgt, wint in het merendeel van de gevechten.

‘Er is heel lang verkeerd naar een alzheimermedicijn gezocht’
LEES OOK
‘Er is heel lang verkeerd naar een alzheimermedicijn gezocht’

Waarschijnlijk gebruiken de dieren de kleuren als communicatiemiddel: de felle ‘oorlogskleuren’ zouden een soortgenoot kunnen waarschuwen het überhaupt niet tot een gevecht te laten komen.