Het Amerikaanse leger krijgt mogelijk de beschikking over een vierpotige, hondachtige robot die bewapend is met een scherpschuttersgeweer.

De robot, ontwikkeld door Ghost Robotics in het Amerikaanse Philadelphia, is een nieuwe versie in de zogeheten Vision-serie van het bedrijf, een complete productlijn van robots met poten. De Amerikaanse luchtmacht test momenteel een onbewapende versie van deze robots voor het bewaken van het terrein van luchtvaartbasis Tyndall in Florida.

Ruig terrein

Ghost Robotics stelde de bewapende versie vorige week tentoon tijdens de jaarlijkse bijeenkomst in Washington D.C. van de Association of the United States Army. De robot is uitgerust met een krachtige 6,5-millimeter-scherpschuttersgeweer genaamd SPUR (Special Purpose Unmanned Rifle). Het geweer bevat dag- en nachtcamera’s en heeft een effectief bereik van 1200 meter.

Een groen ­addertje onder het gras
LEES OOK
Een groen ­addertje onder het gras
Robothond met scherpschuttersgeweer
Volgens de maker van de robot komt de heisa niet zozeer door het wapen dat die bij zich draagt, maar doordat die enorm op een hond lijkt. Beeld: Ghost Robotics

Ghost Robotics ontwikkelt al sinds 2015 vierbenige robots en heeft eerder al versies tentoongesteld die uitgerust waren met toevoegingen zoals armen voor het weghalen van explosieven en een disruptor, een shotgun-achtig apparaat voor het compleet uitschakelen van explosieven.

De robots kunnen zich enorm goed voortbewegen. Ze kunnen ruig terrein trotseren dat voor machines met wielen en rupsbanden een flinke opgave is. De terreinbewakingsrobots zijn bijvoorbeeld in staat om een vooraf ingestelde route te volgen en daarvan af te wijken wanneer ze obstakels tegenkomen. Komen ze iets onverwachts tegen zoals een mogelijke indringer, dan waarschuwen ze iemand die elders achter de knoppen zit.

Trappen beklimmen

Jiren Parikh, bestuursvoorzitter van Ghost Robotics, haast zich echter om het idee de kop in te drukken dat het hier gaat om een geautomatiseerd wapensysteem. ‘Iemand op afstand heeft altijd de touwtjes in handen’, zegt Parikh. ‘Een mens heeft controle over het wapen, er is geen enkele sprake van autonomie of een kunstmatige intelligentie.’

Hij zegt dat klanten de robot kiezen vanwege zijn vermogen om over ingewikkeld terrein te bewegen, waardoor die zich in een gunstige schietpositie kan manoeuvreren. Dit gaat ook op voor situaties in steden, waar de robot bijvoorbeeld trappen kan beklimmen. De persoon die de robot bedient blijft ondertussen veilig op afstand, ver weg van de vuurlinie.

Sciencefictionfilms

Vierpotige robots die zich door gebouwen en andere ruimtes met mensen kunnen bewegen maken steeds meer mensen ongerust. In april van dit jaar stopte de politie van New York met hun Digidog, een onbewapende vierpotige robot, naar aanleiding van protesten van critici. Onder hen bevond zich het bekende congreslid Alexandria Ocasio-Cortez. Het gebruik van vergelijkbare robots door de politie in Honolulu was al even controversieel.

Parikh tekent aan dat hoewel er tijdens de show tal van andere bewapende onbemande voertuigen – met rupsbanden of wielen – te zien waren, het zijne als enige alle aandacht krijgt. Hij vermoedt dat het feit dat de robot op poten loopt, waardoor die op een dier lijkt, een emotionele reactie oproept. Ook tientallen jaren aan sciencefictionfilms met gevaarlijke robots kunnen volgens hem meespelen.

Het beleid van het Pentagon is dat alle robotische wapens onder de controle van een mens moeten staan. Dat neemt niet weg dat er al technologie is ontwikkeld die kleine drones in staat stelt om automatisch doelen onder vuur te nemen. Die technologie is mogelijk in Libië al gebruikt.

sociale robotica
Leestip: Dit boekje geeft een toegankelijk overzicht van de vele manieren waarop sociale robots ons de komende jaren zullen helpen. Ook behandelt het de schaduwzijde van deze robotrevolutie. Verkrijgbaar in onze webshop, ook als e-book