Heeft DNA-onderzoek de identiteit van Jack the Ripper aan het licht gebracht? Volgens de laatste berichten was de beruchte seriemoordenaar een Poolse immigrant, Aaron Kosminski. Experts trekken de conclusie echter in twijfel. 

Een Wanted-poster uit 1888. De bijnaam ‘Leather Apron’ veranderde al snel in ‘Jack the Ripper’.
Een Wanted-poster uit 1888. De bijnaam ‘Leather Apron’ veranderde al snel in ‘Jack the Ripper’.

De koppen liegen er niet om: we lijken eindelijk te weten wie Jack  the Ripper was. Aaron Kosminski was ten tijde van de vijf Ripper-moorden, die plaatsvonden in 1888, een van de zes hoofdverdachten. Nu blijkt uit DNA-onderzoek dat Kosminski ‘vrijwel zeker’ de dader was.

Bij een van de slachtoffers van Jack the Ripper, Catherine Eddowes, trof de politie een sjaaltje aan. Onlangs kreeg de Engelse DNA-onderzoeker Jari Louhelainen deze sjaal in handen. Hij stelde vast dat de sjaal bloedsporen van het slachtoffer bevatte, maar ook sperma. Het DNA-materiaal in het sperma komt overeen met dat van de afstammelingen van Kosminski, zo luiden de berichten.

Hoe onze ‘cognitieve reserve’ ons kan beschermen tegen alzheimer
LEES OOK

Hoe onze ‘cognitieve reserve’ ons kan beschermen tegen alzheimer

Het brein blijkt een buffer op te bouwen tegen cognitieve achteruitgang. Dit biedt mogelijk onvermoede kansen in de strijd tegen dementie.

Kritiek

Bron: the Illustrated Police News.
Bron: the Illustrated Police News

Er klinken echter kritische geluiden over het onderzoek. Het DNA is deels vergaan, wat microsatelliet-onderzoek onmogelijk maakt. Bij dit onderzoek speuren biologen naar stukjes DNA, vaak van minder dan 150 baseparen lang, die meerdere malen voorkomen in het genoom van de persoon. Binnen een familie komen dezelfde microsatellieten voor, wat dus verwantschap aantoont.

Louhelainen moest uitwijken naar mitochondriaal DNA (mtDNA). Dit  DNA bevindt zich niet in de celkern, maar in de mitochondriën (de energiecentrale van de cel). Het probleem is dat veel mensen dezelfde mtDNA-groep met zich meedragen. Sterker nog, de hele mensheid kent maar een paar dozijn variaties van mtDNA-groepen. Het gevonden mtDNA, dat tot de groep T1a1 behoort, is een variant van haplogroep T. Haplogroep T is een van de meest voorkomende mtDNA-typen in Noord-Europa. De vondst dat het sjaal-DNA overeenkomt met dat van Kosminski’s afstammelingen is dus nauwelijks een smoking gun te noemen.

Het is dan ook opvallend dat de onderzoeksresultaten gepubliceerd zijn in een boek en in de tabloid Daily Mail, in plaats van in een wetenschappelijk vakblad.

Postzegel

Het is overigens niet de eerste keer dat DNA-onderzoek Jack the Ripper ‘ontmaskert’. Misdaadschrijfster Patricia Cornwell beweerde dat de schilder Walter Sickert de dader was, naar aanleiding van mtDNA-analyse van een gelikte postzegel op een Ripper-brief.

Mis niet langer het laatste wetenschapsnieuws en meld je nu gratis aan voor de nieuwsbrief van New Scientist.

Lees ook: