Dat was schrikken, afgelopen week in Leiden. Nadat iemand een verdachte gasgeur had geroken in een flatgebouw, reed de brandweer met loeiende sirenes uit. Bij aankomst stelden de ambtenaren vast dat het echter niet om aardgas ging, maar om een knoflookwalm.

Vreemd is het niet, deze verwarring. Aardgas, of beter gezegd methaan, is een geurloos gas. Omdat het levensgevaarlijk is als lekkages daarvan niet kunnen worden waargenomen, worden er stoffen aan toegevoegd die, al bij zeer lage concentraties, een goed waarneembare onprettige geur opleveren. In sommige landen zijn ethaanthiol en methaanthiol (structuren zoals ethanol en methanol waarin het zuurstofatoom heeft plaatsgemaakt voor een zwavelatoom) geweldige gasgeurgoedjes, maar nog beter is thiolaan, een ringvormige verbinding met een zwavelatoom (C4H8S).

Nu is de zo geliefde of verachte geurstof in knoflook, allicine, ook een organische verbinding met daarin niet één, maar zelfs twee zwavelatomen. En, zoals ik ooit leerde op het vroegere Organisch Chemisch Laboratorium in de Utrechtse Croesestraat, vaak herken je aan de geur van een organische verbinding welke vreemde atomen erin zitten, of zelfs op wat voor manier ze zijn gekoppeld. De associatie van een knoflookwalm – zeker als die is gebakken – met gaslucht is dan ook allesbehalve vreemd.

Gaf magnetisme het universum vorm? Een episch experiment suggereert van wel
LEES OOK

Gaf magnetisme het universum vorm? Een episch experiment suggereert van wel

De kosmos wemelt van de prachtigste structuren. Hoe ontstonden die? Door de zwaartekracht, is het geijkte antwoord op die vraag. Maar mogelijk had mag ...