’Ik ben geobsedeerd door insecten’, bekent biotechnicus Michael Dickinson in deze TEDTalk. Nou ben ik zelf ook wel eens geobsedeerd door insecten. Wanneer er ‘s nachts een vlieg door mijn kamer zoemt, kan ik niet rusten voordat ik dat irritante beest heb platgemept. Maar Dickinsons obsessie heeft een heel andere aard. Hij vindt vliegen ronduit fantastisch.

Flybrain
Afbeelding: Dr. Balaji Iyengar, University of Toronto

Ik kon me dat moeilijk voorstellen. Totdat ik Dickinsons Talk bekeek. In een snel en verrassend grappig verhaal weet hij te overtuigen waarom vliegen misschien wel de gaafste, slimste, en handigste wezens op aarde zijn. De vlieg maakt spectaculaire vliegmanoeuvres, past zijn snelheid in een fractie van een seconde aan, weet obstakels te ontwijken, en gaat gevaar moeiteloos uit de weg. Niet zo boeiend, zou je denken… totdat je beseft dat de vlieg dat alles doet met een minuscuul brein van slechts honderdduizend neuronen. Als je naar de ratio tussen gedrag en neuronen kijkt, overtreft de vlieg daarmee veruit de mens qua intelligentie.

Midzomervollemaan
LEES OOK

Midzomervollemaan

Sterrenkundejournalist Govert Schilling maakt je wegwijs aan het firmament. Wat valt er te zien in juni 2024?

Ik was behoorlijk sceptisch over Dickinsons liefde voor de vlieg, maar na zijn praatje is het moeilijk dat beestje te blijven zien als alleen irritante kwelgeest die m’n nachtrust verstoort. Zoals een van de YouTubers in de comments zegt: “Godzijdank had ik deze man nooit als docent… dan zou ik nu waarschijnlijk mijn leven besteden aan het bestuderen van de vlieg.’