Pasgeboren baby’s reageren verschillend op hun moedertaal dan op andere talen. Dat wijst erop dat ze al in de baarmoeder die taal leren herkennen.

Experimenten met pasgeboren baby’s wijzen erop dat ze hun moedertaal al kunnen herkennen. Dat suggereert dat het leren van taal al voor de geboorte begint.

‘We weten al een tijdje dat foetussen tegen het einde van de zwangerschap kunnen horen’, zegt ontwikkelingspsycholoog Judit Gervain van de Universiteit van Padua in Italië. ‘Pasgeboren baby’s kunnen de stem van hun moeder herkennen en verkiezen die boven andere vrouwenstemmen. Ze kunnen zelfs de taal herkennen die hun moeder tijdens de zwangerschap sprak.’ Gervain publiceerde deze vondst samen met haar collega’s in het wetenschappelijke tijdschrift Science Advances.

Kunnen ­gedachten de bron zijn van ­fysieke klachten?
LEES OOK

Kunnen ­gedachten de bron zijn van ­fysieke klachten?

Sebastiaan van de Water zocht uit hoe wetenschappers het nocebo-effect proberen te begrijpen en onder de duim proberen te houden.

Pasgeborene

Gervain en haar collega’s bestudeerden de hersenactiviteit van 49 baby’s tussen de één en vijf dagen oud, die allen Franstalige moeders hadden. Elke pasgeborene kreeg een klein kapje op met tien elektroden die in de buurt van hersengebieden werden geplaatst die met spraakperceptie te maken hebben.

Het team speelde vervolgens geluidsopnames af. Die begonnen met drie minuten stilte, daarna volgden zeven minuten lange fragmenten uit het verhaal Goudlokje en de Drie Beren in het Engels, Frans en Spaans, in verschillende volgordes. Ten slotte volgde weer een periode van stilte.

Toen de baby’s naar de Franse opname luisterden, zag het team een piek in een soort hersensignaal dat temporele langeafstandscorrelaties wordt genoemd. Dat houdt verband met spraakperceptie en -verwerking. Deze signalen verminderden toen de baby’s andere talen hoorden.

Belangrijkere taal

In de groep van 17 baby’s die als laatste Frans hoorden, ontdekte het team dat deze piek in hersenactiviteit aanhield tijdens de stilte die volgde. Dat wijst erop dat baby’s hun moedertaal al herkennen als een taal die belangrijker is, zegt Gervain. ‘Het is in wezen een stimulans voor het leren van hun moedertaal’, zegt ze.

Het team hoopt nu experimenten uit te voeren met baby’s van moeders die andere talen spreken, met name Aziatische of Afrikaanse, om te zien of de resultaten algemener gelden. Ze willen ook onderzoeken hoe de ontwikkeling van spraakperceptie in de baarmoeder varieert bij baby’s met afwijkende prenatale ervaringen, zoals te vroeg geboren baby’s.

Boodschappen doen

‘Natuurlijk is het leuk om tegen de buik te praten’, zegt Gervain. ‘Maar we laten zien dat zelfs natuurlijke, alledaagse activiteiten zoals boodschappen doen of praten met de buurvrouw al genoeg spraak is om als een soort opstapje te dienen voor de lerende baby.’