De blindedarm kan niet langer onder de categorie nutteloze organen worden geschaard, zo vinden Amerikaanse wetenschappers.

Charles Darwin had ongelijk. De blindedarm is wel degelijk meer dan slechts een evolutionair bijproduct. Al meer dan tachtig miljoen jaar maakt de blindedarm een deel uit van verschillende organismen, waaronder de mens, zo beweren de Amerikaanse medici. Als de blindedarm al zo lang bestaat, kan het haast niet anders dan dat hij een belangrijke functie heeft. Daarnaast ontdekten ze dat de blindedarm in die tijd meerdere malen geëvolueerd was: eenmaal bij Australische buideldieren en eenmaal onder ratten, lemmingen en andere knaagdieren.

“Veel studieboeken beschrijven de blindedarm als nutteloos”, zegt William Parker, docent chirurgie aan Duke University. “Het is wellicht tijd om de boeken te herschrijven.”

Het raadsel van de­ verdwenen antimaterie
LEES OOK
Het raadsel van de­ verdwenen antimaterie

De huidige algemeen geaccepteerde theorie is die van Charles Darwin. Volgens Darwin was de blindedarm in mensen en in primaten slechts een evolutionair overblijfsel. Bij onze uitgestorven voorouders had die nog een functie, namelijk het verteren van voedsel. Wij hebben daar echter geen nut meer voor. Ook dacht Darwin dat slechts een handjevol dieren een blindedarm hadden.

Volgens Parker klopt deze theorie niet meer. Ook nu nog leven er verschillende diersoorten zoals lemuren, knaagdieren en eekhoorns die nog een blindedarm hebben. Zij gebruiken deze nog gewoon om hun voedsel te verteren. Daarnaast is de blindedarm helemaal geen zeldzaam verschijnsel binnen de natuur, beweert Parker. “Als je soorten indeelt in een familie, zie je dat meer dan 70 procent van de primaten en knaagdieren een blindedarm hebben.”

Twee jaar geleden publiceerden de biologen al een andere theorie over de blindedarm. Toen stelden zij dat de blindedarm wel degelijk een functie bezit: het zou een toevluchtsoord zijn voor goede bacteriën. Wanneer de darmflora verstoord zou zijn, door bijvoorbeeld diarree, kunnen ze vanuit hun veilige haven de darmen opnieuw bevolken.

De biologen publiceerden hun onderzoek naar de geschiedenis en evolutie van de blindedarm in de Journal of Evolutionary Biology.

Dorette Bos