Bacteriën zijn ‘herbedraad’ zodat ze kunnen leven van koolstofdioxide. Zo zijn ze te gebruiken om biobrandstoffen op een duurzamere manier te produceren.

Bepaalde stammen van de bacterie Escherichia coli (E. coli) worden vaak gebruikt om biobrandstoffen en ander chemicaliën te maken. Normaal gesproken voeden die stammen zich met suiker. Het is het team van Ron Milo van het Israëlische Weizmann-instituut nu gelukt om E. coli in plaats daarvan koolstofdioxide (CO2) te laten consumeren, zo is te lezen in het wetenschappelijke tijdschrift Cell.

Drastische aanpassingen

De onderzoekers voegden genen toe aan het genoom van E. coli voor een enzym dat atmosferische CO2 omzet in biomassa. Daarnaast verwijderden ze de genen die zorgden voor het suikermetabolisme.

Fossiele voetafdrukken geven een inkijkje in het leven van mensen in de steentijd
LEES OOK
Fossiele voetafdrukken geven een inkijkje in het leven van mensen in de steentijd

Daarna lieten ze de bacteriën een aantal maanden achter in het lab. Na tweehonderd dagen zagen ze dat de microben zich succesvol ontwikkeld hadden en konden groeien zonder suiker nodig te hebben.

Milo zegt dat hij niet had verwacht dat het mogelijk was om de natuurlijke manier van groeien van E. coli zo drastisch aan te passen.

Meer uitstoot dan opname

Momenteel stoten de bacteriën wel nog meer CO2 uit dan dat ze opnemen als onderdeel van hun groeiproces. De onderzoekers denken echter dat ze de uitstoot in de toekomst kunnen verminderen.

Omdat E. coli makkelijk te manipuleren is en al veel gebruikt wordt in de biotechnologie, zijn de mogelijkheden om het te gebruiken eindeloos, zegt Frank Sargent van de Universiteit van Newcastle upon Tyne in het Verenigd Koninkrijk. De bacteriën kunnen bijvoorbeeld CO2 dat is gegenereerd door de staal- of betonindustrie gebruiken om insuline te maken.

‘Dit type van gestuurde evolutie is nu al een Nobelprijswinnende vorm van wetenschap. En dit is een fantastisch voorbeeld waarom dat zo is’, zegt Sargent.