Oestrogenen beschermen tegen de ziekte van Alzheimer.

Een eeuw geleden verwierf de arts Alois Alzheimer in München met zijn onderzoek aan oudere patiënten eeuwige roem. Nu doet Christian Behl, docent aan het Max-Planck instituut voor Psychiatrie in die stad, onderzoek naar de beteugeling van de ziekte van Alzheimer.

Het is een ouderdomskwaal en de belangrijkste oorzaak van dementie: de ziekte van Alzheimer. De oorzaak van het aftakelingsproces ligt in de hersenen. Daar ontstaan eiwit-ophopingen tússen de zenuwcellen, plaques. Deze bestaan uit een eiwitfragment – het bèta-amyloïde – van het grotere eiwit APP (amyloid precursor protein). Bij Alzheimer patiënten wordt APP verkeerd in stukken gehakt. Oestrogenen kunnen dit voorkomen.

Dossier: het raadsel mens
LEES OOK

Dossier: het raadsel mens

Ons lichaam bevat flink wat raadsels. We onderzoeken daar de verbazingwekkendste van en bespreken de bijzondere inzichten waar ze toe leiden.

Oestrogenen – vrouwelijke voortplantingshormonen – hebben verborgen talenten. In de hersenen werken zij bijvoorbeeld als antioxidant, ofwel vanger van schadelijke moleculen. Daarnaast onderdrukken zij de vorming van het schadelijke bèta-amyloïde in de hersenen door bepaalde genen aan- of uit te schakelen.

“We hebben twee mogelijkheden”, zegt Behl. “We kunnen de chemische structuur van oestrogenen verbeteren zodat we een superantioxidant maken. Beter nog is als we achterhalen welke genen oestrogenen aan- of uitschakelen. DNA-chips zullen de genen ontmaskeren.”

Frederique Melman