Onderzoekers hebben het breingebied gevonden dat optische illusies mogelijk maakt. Een groep zenuwcellen in de visuele cortex blijkt deze ‘storing’ in ons waarnemingsvermogen te veroorzaken. Dat is vastgesteld door psycholoog Alexander Maier, verbonden aan de Vanderbilt University, in samenwerking met een team van neurologen.

Optische illusie van ronddraaiende slangen. Bron: Wikimedia Commons / Cmglee
Optische illusie van ronddraaiende slangen.
Bron: Wikimedia Commons / Cmglee

De onderzoekers vonden het illusiegebied in een hersendeel dat bekend staat als V4. Dat gebied maakt deel uit van de visuele cortex. Maier en collega’s richten zich op dat gebied omdat het neuronen (zenuwcellen) bevat die onder meer een rol spelen bij het herkennen van objecten. De neuronen voeren die taak uit door visuele informatie te selecteren en te verwerken. Bij het verwerken worden de prikkels door ons brein in context geplaatst en vult het deze informatie aan.

Eerder onderzoek heeft aangetoond dat niet alleen mensen zo’n vertekend beeld kunnen waarnemen, maar ook meerdere diersoorten zoals apen, katten, uilen, goudvissen en bijen. Omdat de technieken om dit onderzoek uit te voeren bij mensen nog beperkt zijn, hebben de onderzoekers ervoor gekozen om dit bij makaken te doen. Het visuele systeem van makaken vertoont namelijk veel overeenkomsten met dat van de mens. Uit hersenscans van de makaken die een afbeelding met een optische illusie te zien kregen, bleek dat het hersengebied V4 inderdaad actief was.

Zwijgend higgsboson
LEES OOK
Zwijgend higgsboson

De onderzoekers publiceren hun vondst in de online editie van het vakblad Proceedings of the National Academy of Sciences. ‘Dit onderzoek is belangrijk om te kunnen begrijpen hoe ons brein visuele prikkels vertaalt’, zegt Maier. ‘Diezelfde kennis kan op den duur van pas komen bij bijvoorbeeld de ontwikkeling van neurale implantaten die blinden kunnen helpen om weer te zien.’