Amerikaanse astronomen hebben overtuigend bewijs gevonden van de heftige versnelling waarmee het universum kort na haar ontstaan heel veel groter werd. De vondst vormt een grote doorbraak in de wereld van de kosmologie. (Voor update 18/03, zie onderaan)

bicep 2 oerknal
De door astronomen getoonde plaatjes laten de gevonden polarisatiepatronen zien die de inflatie van het vroege universum bewijzen (Afbeelding: BICEP 2)

In 1981 maakten de kosmologen Andrei Linde en Alan Guth hun inflatietheorie wereldkundig. Daarin stelden zij dat het universum 13,8 miljard jaar geleden, kort na haar ontstaan, met enorme snelheid uitdijde. Nu hebben Amerikanen met de zogeheten Background Imaging of Cosmic Extragalactic Polarization-telescoop (BICEP2) op de zuidpool direct bewijs voor die inflatie gevonden in de kosmische achtergrondstraling, de nagloed van de oerknal. Zij deelden hun resultaten vandaag onder toeziend oog van Guth en Linde op een vooraf aangekondigde persconferentie. Die conferentie was ook live te volgen via internet, maar vanwege de overweldigende interesse liepen de servers van BICEP2 vast, waardoor de meeste geïnteresseerden achter het net visten.

Polarisatie

Hoewel inflatie volgens veel astronomen al langer indirect bewezen leek door hoe de kosmische achtergrondstraling er precies uit zag, ontbrak een direct bewijs – een smoking gun. Dat bewijs claimen de astronomen van BICEP2 nu te hebben gevonden in de manier waarop de vroegste straling uit het universum is gedraaid, de zogeheten polarisatie van de nagloed van de oerknal. Het nu gevonden type polarisatie is volgens de kosmologen het gevolg van de zwaartekrachtsgolven die volgens hen ontstaan moeten zijn toen het universum versneld uitdijde.

Zwijgend higgsboson
LEES OOK
Zwijgend higgsboson

Als het resultaat van BICEP2 de kritische blik van andere kosmologen doorstaat, is de vondst een van de grootste doorbraken in de moderne kosmologie. Niet alleen bewijst het het inflatiemodel, dat tot nog toe alleen op papier bestond, maar het sluit direct ook een aantal alternatieve theorieën over het ontstaan van het universum uit.

Update 18/03: Andrei Linde hoort het nieuws

Onderzoeker Chao-Lin Kuo verrast inflatie-bedenker Andrei Linde met het experimentele bewijs voor zijn theorie. Het hartverwarmende moment werd door de Amerikaanse Stanford University vastgelegd op film. Bekijk het filmpje hieronder.

Lees verder: