Recente foto’s suggereren dat China een op een schip gemonteerd elektromagnetische railgun heeft ontwikkeld. Als dit blijkt te kloppen zou China het eerste land zijn met zo’n superwapen. Het zou de machtsstrijd tussen China en de VS op scherp kunnen stellen.

China’s nieuwe speeltje?
Bron: @xinfengcao

Een railgun is een futuristisch wapen dat elektromagnetische kracht gebruikt om kogels langs elektrisch geladen rails met zeer hoge snelheden af te vuren. De VS heeft de laatste tien jaar aan eigen railguntechnologie gesleuteld met gematigd succes. Het railgun-prototype heeft tijdens testen kogels met een snelheid van ongeveer 7800 kilometer per uur afgeschoten – meer dan mach 6 – met een bereik van 150 kilometer. De Amerikaanse overheid pompte 500 miljoen dollar in het project maar trok vorig jaar de stekker eruit.

Het ontwikkelen van een betrouwbare railgun is moeilijk vanwege de enorme druk die ontstaat tijdens het vuren. Montage op een schip maakt het er bovendien niet makkelijker op. Gezien de foto’s lijkt China echter onverminderd door te werken aan het project.

'AI-onderzoekers zijn net middeleeuwse alchemisten'
LEES OOK

'AI-onderzoekers zijn net middeleeuwse alchemisten'

Informaticus Frank van Harmelen is optimistisch over de toekomst van AI, maar vindt wel dat we ­duidelijke grenzen moeten stellen.

Veilige afstand

AANBIEDING Heldendaden van ingenieurs. 125 jaar techniek in Nederland Door Henk Tolsma. Van € 19,50 voor € 6,95 Bestel in onze webshop

Als China in de missie is geslaagd kan dat de machtsverhoudingen op zee veranderen, zegt Justin Bronk van het Royal United Services Institute in het Verenigd Koninkrijk. ‘Er is voor zover ik weet geen verdedigingsmechanisme tegen een railgunkogel die met hoge mach wordt afgeschoten,’ zegt hij. ‘De kogel is te snel en te klein voor de huidige afweersystemen. Als ze het wapen in hun vloot kunnen opnemen zal het hun een belangrijke voorsprong geven op de Amerikaanse marine,’ stelt Bronk.

Railgunkogels zijn niet alleen moeilijk te onderscheppen, ze hebben ook een groot bereik. Volgens Bronk is het daardoor gemakkelijk voor Chinese oorlogsschepen om andere schepen op veilige afstand te kunnen houden in de Zuid-Chinese Zee, de Oost-Chinese Zee of de Stille Oceaan. De VS zouden echter nog steeds over een superieure onderzeeërvloot beschikken.

Is het nou echt een railgun die te zien is op de foto’s die de ronde doen op sociale media? Het brede en stompe profiel van de loop maakt het volgens Bronk in ieder geval onwaarschijnlijk is dat het normaal scheepsgeschut is. In theorie zou het knap in elkaar gezet lokaas kunnen zijn voor de Amerikanen, maar er zijn vooralsnog weinig voor de hand liggende redenen voor China om dure nepwapens te maken, stelt Bronk.

7800 kilometer per uur? Dat ziet er ongeveer zo uit.

Mis niet langer het laatste wetenschapsnieuws en meld je nu gratis aan voor de nieuwsbrief van New Scientist.

Lees verder: