De gekke-koeienziekte BSE is weer in het nieuws. Britse medische onderzoekers melden dat het besmettingsgevaar groter is dan gedacht. Is deze ophef terecht?

De onderzoekers menen dat veel dieren besmet met BSE zijn zonder dat ze de symptomen van de ziekte vertonen. Dit zou dan voor mensen ook gelden. In Engeland zorgde hun bericht voor veel paniek.

Bovine spongiforme encephalopathie (BSE) rapporteerden onderzoekers voor het eerst in 1985 in Engeland. Sindsdien heeft de ziekte zich snel onder het vee in het Verenigd Koninkrijk verspreid. De onderzoekers schatten het aantal besmette koeien op een miljoen. Elders in Europa komt het nauwelijks voor. Experimenten met hormonen zouden de oorzaak zijn. De epidemie is waarschijnlijk het resultaat van veevoer waarin besmet vlees en botten verwerkt is.

Dossier: het raadsel mens
LEES OOK

Dossier: het raadsel mens

Ons lichaam bevat flink wat raadsels. We onderzoeken daar de verbazingwekkendste van en bespreken de bijzondere inzichten waar ze toe leiden.

Het eten van besmet vlees kan bij mensen een variant van de hersenziekte Creutzfeldt-Jacob (CJD) veroorzaken. De eerste gevallen kwamen in 1996 aan het licht. Sindsdien zijn er in het Verenigd Koninkrijk al 65 mensen overleden aan de ziekte. Waarschijnlijk hebben zij rundvlees gegeten dat besmet is met BSE. Hoe de besmettingsroute precies loopt is echter niet duidelijk.

Dit jaar zijn er in het Verenigd Koninkrijk elf nieuwe gevallen van CJD bijgekomen. Voedselvergiftiging door salmonella treft jaarlijks veel meer Britten, enkele duizenden zelfs. Salmonella is levensbedreigend voor bejaarden en kinderen. Zeker nu er een resistente vorm van de salmonellabacterie in op mars is. ‘BSE is besmettelijker dan aangenomen’ lezen we in de kranten. Maar alles is relatief.

Ingrid van Vilsteren