De boodschappen die hyena’s in elkaar uitwerpselen lezen, zijn geschreven met bacteriën. Dat concluderen biologen in de meest recente editie van het vakblad Proceedings of the National Academy of Sciences.

Hyena’s communiceren met elkaar via de zure geur van hun uitwerpselen. Bron: MSU
Hyena’s communiceren met elkaar via de zure geur van hun uitwerpselen.
Bron: MSU

Hyena’s gebruiken bacteriën als ‘boodschappers’. De dieren communiceren namelijk met elkaar via de zure geur van hun uitwerpselen. Amerikaanse wetenschappers hebben nu ontdekt dat de specifieke geur van elke boodschap te wijten is aan een grote diversiteit aan bacteriën die de uitwerpselen bevatten.

De hoeveelheid informatie die in de bacteriën schuilt is enorm, zo meldt het onderzoeksteam in een persverklaring. De uitwerpselen bevatten onder andere informatie over het geslacht van de hyena, de soort, en de mate van vruchtbaarheid. Onderzoeksleider Kevin Theis vergelijkt de plek waar de dier zijn boodschap doet met een prikbord. De uitwerpselen vormen dan een kaartje dat de hyena op het bord prikt, en de bacteriën in de uitwerpselen zijn de inkt waarmee hij een boodschap schrijft. Zonder inkt, geen boodschap, zo concludeert Theis.

Zwijgend higgsboson
LEES OOK
Zwijgend higgsboson

De onderzoekers ontdekten de rijke diversiteit aan bacteriën in hyena-uitwerpselen toen ze deze op moleculair niveau bestudeerden. Ze verzamelden daarvoor monsters van uitwerpselen van verschillende groepen dieren in Kenia. Variaties in de bacteriën bleken gepaard te gaan met variaties in het geurprofiel.