Handen zenden van nature infraroodstraling uit. Vrijwel iedereen beschikt dus over twee handzame infraroodbronnen die je nooit hoeft op te laden. Een Chinese onderzoeksgroep heeft een manier bedacht om deze infraroodstraling op te vangen te gebruiken, bijvoorbeeld voor encryptie- en decodeerdoeleinden.

Mensen zenden, net als alle andere dingen, infraroodstraling uit. Deze straling is niet zichtbaar voor het menselijk oog. Je kunt de straling wel in beeld brengen met warmtebeeldcamera’s en bepaalde nachtkijkers.

Met name de warme lichamen van mensen en dieren lichten helder op in het infrarood. Daarom gebruikt bijvoorbeeld het leger deze technieken om ‘s nachts mensen en dieren te kunnen zien.

Van handen komt niet bijzonder veel infraroodstraling, maar je hebt ze wel altijd bij de hand. Bovendien kun je een hand zien als vijf losse infraroodbronnetjes (je vingers), die je redelijk onafhankelijk van elkaar kunt sturen. Daarom besloten Chinese wetenschappers te onderzoeken of de straling ondanks de zwakte toch meetbaar is en gebruikt kan worden. Toepassingen zijn onder meer encryptie en het aansturen van apparaten met handgebaren.

Decoderen

De onderzoekers toonden in een experiment hoe de infraroodstraling van een hand gebruikt kan worden om versleutelde informatie te decoderen. Hiervoor namen ze een aluminium plaatje – dat infraroodstraling sterk weerkaatst. Daarop tekenden ze een bloem met een ander materiaal (een mengsel van hexaan en polydimethylsiloxaan) – dat nauwelijks infraroodlicht weerkaatst.

Onder normale omstandigheden is het patroon noch met het blote oog, noch met een infraroodcamera te zien. De infraroodstraling die de omgeving uitzendt, is dus niet voldoende om het patroon zichtbaar te maken. Dit verandert als je je hand erbij houdt. De hand dient als infrarood-lichtbron. Dit infrarood-licht wordt sterk weerkaatst door het aluminium en nauwelijks door het andere materiaal. Daardoor wordt het bloempatroon zichtbaar met een infraroodcamera.

Ook lieten de onderzoekers zien hoe je verschillende handgebaren (uit de Amerikaanse gebarentaal) van elkaar kunt onderscheiden door een infraroodcamera te combineren met een zogeheten diffractierooster. Dit betekent dat gebarentaal, gecombineerd met de nieuwe techniek, in de toekomst gebruikt kan worden als toegangscode of om een apparaat contactloos te bedienen.

Koude handen

‘Het gebruik van menselijke lichaamsdelen als infraroodbronnen kan een veelbelovende manier zijn om de bestuurbaarheid en flexibiliteit van systemen te vergroten’, schrijven de onderzoekers.

De vraag is nog wel in hoeverre de techniek energiezuiniger is dan huidige encryptietechnieken. Een hand heeft weliswaar geen batterij nodig, maar infraroodcamera’s zijn niet erg energiezuinig.

Verder zal het wel nog even duren voordat je je laptop ontgrendelt met een coole set handgebaren. De techniek is namelijk nog niet eenvoudig te gebruiken. Op dit moment luisteren de gebaren nog erg nauw, net als de temperatuur van je handen. De reflecterende patronen blijken bijvoorbeeld minder goed zichtbaar wanneer je er een koude hand naast houdt. Al is dat eenvoudig op te lossen door je handen tegen elkaar aan te wrijven, schrijven de onderzoekers.