Een foto in een hotelkamer is vaak de enige aanwijzing voor de verblijfplaats van een kind dat slachtoffer is geworden van mensenhandel. Kunstmatige intelligentie (KI) kan onderzoekers helpen deze hotelkamers te identificeren. Dat heeft geleid tot het redden van een onbekend aantal seksueel uitgebuite kinderen.

Wereldwijd zijn naar schatting 4,8 miljoen mensen slachtoffer van seksuele uitbuiting. Meer dan 1 miljoen hiervan zijn jonger dan 18 jaar. Om te voorkomen dat ze gevonden worden, verhuizen de mensenhandelaren regelmatig van locatie. In online advertenties staan vaak foto’s van de uitgebuite kinderen in hotelkamers.

De miskende helden uit de wetenschapsgeschiedenis
LEES OOK
De miskende helden uit de wetenschapsgeschiedenis

Abby Stylianou van de George Washington University in Washington D.C. heeft samen met collega’s een KI-systeem gebouwd dat hotels uit deze advertenties probeert te identificeren. Het systeem vergelijkt advertentiebeelden met een database van meer dan een miljoen foto’s van 50.000 hotels over de hele wereld, afkomstig van reiswebsites of ingezonden door vrijwilligers.

Volgens Stylianou waren vooral de beelden nuttig die door vrijwilligers zijn ingezonden, omdat ze dezelfde belichting hebben als de foto’s van de uitgebuite kinderen.

Om de KI te trainen, heeft het team een deel van de beelden aangepast door ze bij te snijden, te roteren en van kleur te veranderen, zodat ze lijken op de foto’s van de mensenhandelaren. Vervolgens hebben ze delen van de beelden verduisterd met silhouetten, zodat het lijkt alsof er een persoon op de voorgrond staat.

Speld in een hooiberg

In tests met beelden die de KI nog niet eerder had gezien, identificeerde het systeem in 63 procent van de gevallen de juiste hotelketen uit een lijst met vijf overeenkomstige hotels. Het identificeren van een specifiek hotel bleek moeilijker. Bij het opstellen van een lijst van honderd kandidaten, kwam het KI-systeem slechts zo’n 25 procent van de tijd op de proppen met juiste hotel.

De taak werd bemoeilijkt door regelmatige renovaties en hotelketens met een identiek decor. Ook hebben veel van de beelden die de onderzoekers vonden een verduisterde achtergrond.

Staca Stehan van het National Center for Missing and Exploited Children (NCMEC) in de Verenigde Staten noemt het onderzoek naar mensenhandel als zoeken naar een speld in een hooiberg. Hoewel de nauwkeurigheid van het systeem nog moet worden verbeterd, kan elk hulpmiddel dat een aanwijzing kan vinden, uiterst nuttig zijn, stelt Stehan.

In het afgelopen jaar heeft het NCMEC met succes de KI gebruikt om een onbekend aantal uitgebuite kinderen te vinden en te redden.

Handmatig

Voordat KI hierbij kon helpen, probeerden NCMEC-onderzoekers soortgelijke beelden te vinden met behulp van Google, maar meestal vonden ze geen beelden van het juiste hotel. ‘Als dat niet lukte, probeerden ze om handmatig door afbeeldingen op reiswebsites te zoeken als ze wisten om welke stad of regio het ging’, zegt Stylianou. Dit is een moeizaam en tijdrovend proces. Daarna kan er een beroep op het publiek worden gedaan, maar het succesvol identificeren van een hotel is afhankelijk van het zien en herkennen van de locatie.

KI kan ook gebruikt worden bij het opbouwen van bewijsmateriaal in rechtszaken tegen mensenhandelaren. Rechtbanken vertrouwen vaak op de getuigenis van het kind over reispatronen. De resultaten van de KI kunnen worden gebruikt om de getuigenis te ondersteunen.

Chris Mattman, een datawetenschapper bij NASA, die aan gelijkaardige hulpmiddelen heeft gewerkt, noemt KI een waardevolle hulpbron. Hij stelt dat anderen op het systeem kunnen voortbouwen om het nauwkeuriger te maken.