Onderzoek bij honderden dinosoorten heeft laten zien dat een afname in lichaamsgewicht sommige dinosauriërs in staat stelde om te blijven evolueren. Tot deze familielijn behoren de hedendaagse vogels.

Gedurende 170 miljoen jaar kenden dinosauriërs veel vormen en groottes. De ‘kleinste tak’ wist erg succesvol verder te evolueren.  Bron: Julius Csotonyi
Gedurende 170 miljoen jaar kenden dinosauriërs veel vormen en groottes. De ‘kleinste tak’ wist erg succesvol verder te evolueren.
Bron: Julius Csotonyi

Kleinere dinosauriërs konden ecologische niches gebruiken die niet waren weggelegd voor grotere beesten. Dat deed ze goed: deze groep floreerde en evolueerde tot de hedendaagse vogels. Dat oppert een internationaal team van wetenschappers in vakblad PLOS Biology.

Lichte dinosauriërs aan zet
De onderzoekers schatten het lichaamsgewicht van 426 verschillende dinosoorten. Zij baseerden hun schattingen op de dikte van gevonden bijbenen.  De dino’s verschilden flink in gewicht. De zwaarste, de Argentinosaurus, woog zo’n 90.000 kilo. De kleinste, de vogel Qiliania, was met een gewicht van 15 gram wel zes miljoen keer lichter.

Oneindigheid brengt wiskundigen al tijden in de war – maar hebben we het nu eindelijk door?
LEES OOK
Oneindigheid brengt wiskundigen al tijden in de war – maar hebben we het nu eindelijk door?

De wetenschappers ontdekten dat de grootte van dino’s kort na hun opkomst nog sterk veranderde. Na een tijdje gold dat alleen nog voor dino’s met veren, de Maniraptora. Deze groep omvat vogels, maar bijvoorbeeld ook de beruchte Velociraptor. Dino’s in deze familietak verloren nog 170 miljoen jaar lang aan gewicht, waardoor ze een unieke rol innamen in het ecologisch systeem. Dat verklaart mogelijk waarom deze tak tot op de dag van vandaag zo succesvol is.

 

Deze evolutieboom toont de momenten waarop de dino’s flink van grootte veranderden.  Bron: Roger Benson
Deze evolutieboom toont de momenten waarop de dino’s flink van grootte veranderden.
Bron: Roger Benson

Lees ook: