Neurologen hebben vliegen hitsig gemaakt door ze met lasers te beschijnen. Zij publiceren hun resultaten deze week in Nature.

Bron: Wikimedia Commons/USDAgov
Bron: Wikimedia Commons/USDAgov

De wetenschappers koppelden hittegevoelig eiwitten, TRPA1 genaamd, aan neuronen in het vliegenbrein die zijn betrokken bij paringsgedrag. Bij eerder onderzoek plaatsten zij de vliegen vervolgens in een warme doos. De hitte activeert de aan TRPA1 gekoppelde neuronen, waardoor de vliegen willen paren. De neurowetenschappers gebruikten voor hun nieuwe onderzoek een directere aanpak: zij volgden de vlieg met een camera en schenen vervolgens een infrarode (warmte)laser direct op de kop van de vlieg voor een nog sterkere prikkel. Zij noemden hun systeem FlyMAD (Fly Mind-Altering Device).

Balletje wax
FlyMAD blijkt erg goed te werken. Het enige gezelschap van de vliegen was een balletje wax, maar zelfs dat bleek voor de vlieg een aantrekkelijke partner om zijn paringsdrang op te botvieren. De vlieg trilt met zijn vleugels (een bekende verleidingstechniek onder vliegen) en draalt een tijdje om het wasballetje heen, in een poging met het balletje te paren. Zelfs vijftien minuten nadat het laserlicht is uitgeschakeld, is de vlieg nog volop aan het flirten.

De techniek waarbij lasers neuronen activeren, is eerder beproefd door muizen te beschijnen met zichtbaar licht. Bij vliegen moesten de neurologen uitwijken naar warmtestraling omdat optisch licht het exoskelet van de vlieg niet doordringt.