Slecht nieuws voor alien-liefhebbers: het bizarre 15 centimeter grote skelet van een wezentje uit Atacama, een woestijngebied in Chili, blijkt definitief menselijk te zijn. Het meisje ‘Ata’ had bovendien een stuk minder afwijkingen dan gedacht, ontdekten wetenschappers van de Stanford University.  

In 2003 ontdekte een hobby-archeoloog het bizarre gemummificeerde skelet van een mensachtig wezentje in het spookstadje La Noria, in de Atacama-woestijn van Chili. De ontdekking werd opgepikt door wetenschappers, maar ook door mensen die claimden in Ata een bewijs voor buitenaards leven te zien.

De replicatiecrisis heeft zich een weg gebaand door de hele wetenschap – bestaat er een oplossing?
LEES OOK
De replicatiecrisis heeft zich een weg gebaand door de hele wetenschap – bestaat er een oplossing?

Bizar uiterlijk

Zo ziet het vreemde skeletje van Ata eruit. Credit: Bhattacharya S et al. 2018.

Ata heeft namelijk een opvallende verschijning. In de eerste plaats is het skelet slechts 15 centimeter groot, ongeveer zo lang als een pen dus. Ter vergelijking: de kleinste volwassene die nu leeft, heeft een lengte van 54,6 centimeter. Daarnaast bevat het skeletje maar tien in plaats van de gebruikelijke twaalf menselijke ribben. Vooral de kegelvormige schedel draagt bij aan het alien-achtige voorkomen van Ata.

De eerste speculaties rondom de herkomst van Ata werden in 2013 al de kop in gedrukt, toen bleek dat het skeletje menselijk DNA bevatte. Gezien het moderne menselijke DNA leefde Ata waarschijnlijk slechts enkele tientallen jaren geleden. Bij overlijden had het meisje een botontwikkeling die past bij een normale 6- tot 8-jarige. Haar echte leeftijd is echter onzeker, omdat haar botten mogelijk versneld oud geworden zijn.

Genetische afwijkingen

Nieuw onderzoek biedt nu een uitgebreidere verklaring voor het vreemde uiterlijk van het mini-skeletje. Het DNA van Ata werd vergeleken met het DNA van zowel mensen als apen. Daaruit blijkt dat het een meisje was afkomstig uit Chili, overeenkomstig met de vindplaats.

Ata had opvallend weinig genetische afwijkingen ten opzichte van andere mensen. De weinige mutaties die gevonden werden, houden verband met ziekten als dwerggroei, scoliose (vervorming van de rug) en afwijkingen van spieren en skelet. Het mysterie van het vreemde uiterlijk van Ata lijkt daarmee opgelost, en het idee dat ze een alien zou kunnen zijn, kan definitief worden verworpen.

Mis niet langer het laatste wetenschapsnieuws en meld je nu gratis aan voor de nieuwsbrief van New Scientist.

Lees verder: