Een bizar object in het midden van de Melkweg, waarvan astronomen jarenlang dachten dat het een gaswolk van waterstof was, blijkt een dubbelster te zijn. Dat publiceren Amerikaanse onderzoekers in het vakblad Astrophysical Journal Letters.

Het Keck Observatorium in Hawaii bestudeert het centrum van de Melkweg. Bron: Ethan Tweedie
Het Keck Observatorium in Hawaii bestudeert het centrum van de Melkweg.
Bron: Ethan Tweedie

De astronomen trokken hun conclusie nadat het object, dat bekend staat als G2, deze zomer langs het zwart gat in het centrum van de Melkweg vloog. Als G2 inderdaad een gaswolk was geweest, zou hij dramatisch uiteen zijn gereten door de aantrekkingskracht van het zwart gat. Gezien dat niet gebeurde, konden de wetenschappers afleiden dat G2 waarschijnlijk uit twee sterren bestond die om elkaar heen draaiden, en die gezamenlijk om het zwart gat bewogen. Nabij het zwart gat smolten deze twee sterren samen tot een grotere ster die omhuld is door heet gas en stof.

Zwelling

Zwarte gaten zijn zo massief dat niets aan hun aantrekkingskracht kan ontsnappen. Een gaswolk zou niet op kunnen boksen tegen de heftige zwaartekracht van het zwart gat. Een dubbelster kan een korte nadering wel overleven, maar fuseert tijdens het bezoek aan het zwart gat vaak samen tot een grote massa. Daarbij zwelt de ster flink op. Het zal meer dan een miljoen jaar duren voordat de zwelling die G2 momenteel ondergaat weer afneemt.

Onverklaarbaar kattengat
LEES OOK
Onverklaarbaar kattengat

De onderzoekers deden hun metingen aan G2 bij het Keck Observatorium in Hawaii. Dit observatorium bevat de twee grootste optische en infrarode telescopen van de wereld.

Lees ook: