Wat is bedekt met stekels, leeft in hout en heeft de vlekken van een jaguar? Een nieuwe soort meerval is het antwoord.

In de troebele waterwegen van het Amazoneregenwoud leven veel soorten die onbekend zijn voor de wetenschap. Maar sommigen soorten zijn vreemder dan anderen. Het recentste excentrieke exemplaar circuleert waarschijnlijk al jaren in de handel van de zoetwateraquaria, maar was nog niet formeel geclassificeerd.

Verrassingen uit het vriesvak
LEES OOK
Verrassingen uit het vriesvak

Marcelo Rocha en zijn collega’s van de Amazonas State University in Brazilië, vingen de vis al een decennium geleden op een expeditie. Nu heeft dit exemplaar eindelijk een wetenschappelijke naam gekregen, waardoor er nu officieel een nieuw lid aan de familie van meervallen toegevoegd kan worden.

Houtmeervallen

Het team vond de vis in de rivieren Juruá en Nanay in respectievelijk Brazilië en Peru. De vis wringt zich in spleten van stukken hout onder water. De vis hoort bij de houtmeervallen, een familie van meervallen in Zuid-Amerika. Deze meervallen brengen hun dagen ingeklemd door in kleine ruimtes in hout en stenen. Alleen ’s nachts komen ze daar uit om te eten.

De nieuwe soort heeft de vorm van een duim met een stompe kop zoals een salamander. De huid heeft een jaguarachtig rozettenpatroon. Het hoofd is gesierd met stekels en de vin op de rug en de twee voorste vinnen hebben tandjes zoals een zaag.

Spinipterus moijiri

Het team heeft de vis Spinipterus moijiri genoemd. ‘Moijiri’ is de naam voor de vis in het Paumari, een inheemse taal in Brazilië.

De moijiri is een bijzondere ontdekking omdat er tot nu slechts één andere meerval op de moijiri leek, zegt Bárbara Calegari, een houtmeervalspecialist van het wetenschaps- en technologiemuseum PUCRS in Porto Alegre, Brazilië.

De grootte van de moijiri verrast Calegari niet. De vis heeft een lengte van zo’n 10 centimeter. Ongeveer vier keer groter dan de andere bekende soort van de Spinipterus.

Meer soorten houtmeervallen

Verschillende andere, niet-gerelateerde houtmeervallen hebben ook jaguarachtige vlekken. Dit wekt de suggestie dat dit patroon onafhankelijk geëvolueerd is, zegt Calegari.

Meldingen van andere, vergelijkbare vissen in de aquariahandel van Zuid-Amerika laten zien dat er waarschijnlijk veel meer soorten houtmeervallen zijn die nog onthuld moeten worden, zegt Calegari.