Een laserstraal kan de groeirichting van een zenuwcel veranderen, terwijl het licht de zenuwen niet beschadigt. Deze techniek is waarschijnlijk bruikbaar bij het repareren van zenuwschade.

De onderzoekers richten de laserbundel op het uiteinde van de zenuwcel. Wanneer zij de laserstraal in een bepaalde richting bewegen, volgt de zenuwcel in zijn groei de baan van de laser. Met de lasertechniek kan de groeirichting van een zenuwcel worden omgebogen tot een hoek van 90 graden. Ook versnelt de laser de groei van de zenuwcel met een factor vijf. Dit wordt gemeld in Nature.

De groei van een zenuwcel is te vergelijken met het uitschuiven van een telescoop. Dit uitstreksel wordt een lamellipodium genoemd. Het eiwit actine duwt het uitstreksel verder. Als er nieuwe actinemoleclulen hechten aan het uitstreksel, rekken de actine deeltjes zich uit. De zenuwcel is dus een netwerk van actine.

De feiten en mythen over eieren eten
LEES OOK
De feiten en mythen over eieren eten

Waarom de laser dit effect heeft op de groei van zenuwcellen weten de onderzoekers nog niet. Zij denken dat het licht de actine moleculen bijeenbrengt, waardoor de netwerkvorming sneller plaatsvindt.

Er zijn al diverse andere technieken geprobeerd om deze zenuwen weer met elkaar te verbinden. Het plaatsen van een plastic kokertje heeft al enige succes gehad, maar nooit was de hechting van de zenuwen zo stevig dat een verlamde patiënt weer kon lopen.

De onderzoekers zullen verder onderzoek doen om in een kweekbakje cellen aan elkaar te laten groeien.

Mariëtte Bliekendaal

Een filmpje van een groeiende zenuwcel onder invloed van laserlicht is te zien op chaos.ph.utexas.edu/~allen/bong.htm