Blootstelling aan zonlicht lijkt de afgifte van het hongerhormoon te stimuleren – althans in mannen. Daarom eten zij in de zomer meer dan in de rest van het jaar. Vrouwen ervaren dit effect niet.

Hoewel de winter bekend staat als het seizoen om je te goed te doen aan comfort food en kerstdiners, blijken mannen juist in de zomer meer calorieën te nuttigen. Dat komt mogelijk doordat zomers zonlicht de afgifte van het hongerhormoon ghreline opwekt. Dat ontdekte moleculair biochemist Carmit Levy van de Universiteit van Tel Aviv in Israël. De eetlust van vrouwen lijkt niet te veranderen door zonlicht.

Dieetdata

Levy en haar collega’s stuitten op het onverwachte effect toen zij in muizen de mechanismen achter huidkanker onderzochten. Het viel hen op dat mannelijke muizen na blootstelling aan uv-licht meer gingen eten.

Verrassingen uit het vriesvak
LEES OOK
Verrassingen uit het vriesvak

Om erachter te komen of dit effect ook in mensen optreedt, doken de wetenschappers in dieetgegevens van ongeveer 3000 personen. Deze informatie was verzameld in het kader van de Nationale Gezondheids- en Voedingsenquête van de Israëlische overheid. Uit de data bleek dat mannen tussen maart en september zo’n 17 procent meer calorieën per dag aten dan de rest van het jaar. De voedselinname van vrouwen veranderde vrijwel niet.

Hongerige huid

Onze eetlust is het resultaat van de interactie tussen vele complexe systemen, maar ghreline is het enige hormoon dat rechtstreeks invloed heeft op ons eetgedrag. Eerder dacht men dat het stofje vooral uitgescheiden wordt door de lege maag. ‘Het geeft ons brein vervolgens een seintje om meer te eten’, zegt biomedisch wetenschapper Caroline Gorvin van de Universiteit van Birmingham in het Verenigd Koninkrijk.

Maar uit nader onderzoek bleek dat het blootstellen van mannelijke muizen aan uvb-straling – die ook aanwezig is in zonlicht – niet de maag, maar de vetcellen in de huid stimuleert om ghreline af te geven. Het vrouwelijke geslachtshormoon oestrogeen blokkeert deze ghreline-afgifte. Dat is mogelijk de reden dat dit effect enkel in mannen optreedt.

Een controle-onderzoek in gekweekte huidcellen van mannen toonde aan dat directe uv-straling inderdaad de afgifte van ghreline stimuleert.

Aanpassingsvermogen

Gorvin geeft aan dat de huid nog niet eerder in verband is gebracht met eetlust en hongergevoelens. ‘Als dit resultaat daadwerkelijk klopt, dan is dat best spannend’, zegt ze.

Het is nog onduidelijk waarom dit effect optreedt. Volgens Levy stelt de hogere calorie-inname het mannelijke lichaam in staat om meer fysieke activiteit te leveren in de zomer. ‘De huid is het grootste orgaan van het lichaam, dus het is logisch dat het zijn omgeving kan aanvoelen. Zo kan de huid vaststellen dat er uv-straling en dus zonlicht is, en het lichaam een seintje geven dat dit de tijd is om naar buiten te gaan.’

Het team van Levy heeft niet onderzocht of de vermeerderde voedselinname bij mannen ook tot gewichtstoename leidt.