Sommige keversoorten zijn witter dan wit dankzij hun extreem reflecterende schubben. Nog geen enkele technologie is in staat om iets te maken dat zo dun en tegelijk zo reflecterend is als de kevers.

Cyphochilus-kevers zijn zo wit als sneeuw dankzij het speciale chitinenetwerk in hun schilden. Credit: Creative Commons; Flickr
Cyphochilus-kevers zijn zo wit als sneeuw dankzij het speciale chitinenetwerk in hun schilden.
Credit: Creative Commons; Flickr

De schubben van de Zuid-Aziatische kevers Cyphochilus en Lepidiota stigma bevatten complexe netwerken van chitinedraden. Chitine is een keten van suikermoleculen. De stof komt voor in de exoskeletten van insecten en kreeftachtigen.

Satellieten en ruimtepuin vervuilen de ruimte en verpesten ons zicht op de nachtelijke hemel
LEES OOK
Satellieten en ruimtepuin vervuilen de ruimte en verpesten ons zicht op de nachtelijke hemel

Op zichzelf reflecteren de chitinedraden weinig licht. De manier waarop het chitinenetwerk in elkaar zit, bepaalt welke kleuren een insect heeft. Italiaanse en Engelse natuurkundigen hebben nu ontdekt dat de manier waarop het chitinenetwerk in de schubben van deze kevers in elkaar steekt ervoor zorgt dat het extreem veel licht reflecteert. De natuurkundigen schrijven deze week over hun ontdekking in het vakblad Scientific Reports.

Het netwerk van chitinedraden zit zo in elkaar, dat het alle kleuren licht efficiënt reflecteert. De schubjes reflecteren het licht op een anisotrope manier. Dat houdt in de schubjes het licht maar één bepaalde richting opsturen en de kevers hagelwit lijken.

De schubjes van de kevers zijn zowel zeer dun als licht, zodat de kevers geen problemen hebben met vliegen. Credit: Lorenzo Cortese, Silvia Vignolini
De schubjes van de kevers zijn zeer dun en wegen niks, zodat de kevers geen problemen hebben met vliegen.
Credit: Lorenzo Cortese, Silvia Vignolini

‘De structuur van de schubben is zeer complex’, zegt natuurkundige Matteo Burresi die aan het onderzoek meewerkte. ‘Een willekeurig samengesteld geheel kan nooit zoveel licht reflecteren als wat we hier zien’, zegt hij.

Wat volgens de onderzoekers nog bijzonderder is, is dat de schubben van de kevers heel dun zijn. De chitinedraden zijn een paar duizendste van een millimeter dik. Bovendien is de structuur zo licht als een veertje, zodat de kevers bij het vliegen geen extra energie kwijtraken. De onderzoekers willen de opmerkelijke structuur van de keverschilden gebruiken om lichte en efficiënt reflecterende constructies te maken.

Lees ook: