De Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA heeft de lancering van de Artemis I-missie uitgesteld vanwege een probleem met een van de raketmotoren. De volgende kans is op vrijdag 2 september. De missie moet het begin vormen van de terugkeer van astronauten op de maan.

De lancering van NASA’s Artemis I-missie is op zijn minst enkele dagen uitgesteld. De enorme raket die bij deze missie vandaag voor het eerst de ruimte in moest gaan, heeft een probleem in een van zijn vier motoren. Daardoor koelt deze motor onvoldoende af.

Het volgende lanceervenster opent op 2 september. Daarna is er nog een op 5 september. Als de raket weer naar binnen moet worden gebracht om het motorprobleem op te lossen, zal de missie waarschijnlijk nog langer worden uitgesteld.

Sommige maankraters zouden overblijfselen kunnen zijn van botsingen met oeroude zwarte gaten
LEES OOK
Sommige maankraters zouden overblijfselen kunnen zijn van botsingen met oeroude zwarte gaten

Update 5 september: Zaterdag 3 september is ook de tweede lanceerpoging afgeblazen, vanwege een lek in een tank met vloeibaar waterstof. De raket moet binnen worden gerepareerd. De volgende lanceerpoging zal op zijn vroegst eind september plaatsvinden.

Update 26 september: Een nieuwe lanceerpoging die dinsdag 27 september zou plaatsvinden, is wederom uitgesteld. Ditmaal gooide tropische storm Ian roet in het eten. NASA houdt het weer nauwlettend in de gaten om te zien of de raket op het lanceerplatform kan blijven staan. Zo ja, dan is zondag 2 oktober een nieuw potentieel lanceermoment.

Martinitoren

De Artemis I-missie vormt het begin van NASA’s programma in 2025 mensen terug te brengen naar het maanoppervlak. Sinds het project in 2011 van start ging, heeft het al meermaals vertraging opgelopen.

De raket die bij de missie wordt gebruikt – het Space Launch System (SLS) – is de krachtigste raket die ooit is gebouwd. Met de Orion-capsule erop gestapeld is de raket bijna honderd meter hoog. Dat is even hoog als de Martinitoren in Groningen.

De SLS-raket moet de Orion-capsule naar een hoogte van iets minder dan vierduizend kilometer brengen. Daarna gaan de twee toestellen uit elkaar en valt de raket terug naar de aarde. Orion gaat verder naar de maan. Hij zal daar, afhankelijk van het precieze lanceermoment, zes tot negentien dagen in een baan blijven voordat hij weer naar huis terugkeert. De missie zal in totaal 26 tot 42 dagen duren.

Een van de hoofddoelen van de vlucht is het testen van het hitteschild van Orion. Dat moet temperaturen van bijna 2800°C doorstaan wanneer het met meer dan 40.000 kilometer per uur de atmosfeer van de aarde binnenkomt.

Orion heeft deze keer nog geen bemanning. De eerste vlucht met astronauten is gepland voor 2024. Wel heeft de capsule twee testpoppen aan boord die zijn uitgerust met sensoren om te controleren of de reis veilig is voor mensen.

Vrouwen op de maan

Als alles goed gaat met Artemis I, zal de Artemis II-missie in 2024 de eerste bemenste vlucht van SLS en Orion zijn. Bij die tiendaagse vlucht zullen vier astronauten om de maan heen vliegen zonder te landen.

De Artemis III-missie staat gepland voor 2025. Die moet de eerste bemenste maanlanding vormen sinds de Apollo 17-missie in 1972. NASA-functionarissen hebben bovendien aangekondigd dat bij deze missie voor het eerst een vrouw voet op de maan zal zetten.

Daarna zal het Artemis-programma naar verwachting worden voortgezet met de lancering van een ruimtestation, de Lunar Gateway, in een baan rond de maan.