Een nieuw type coronavirus is gevonden bij twee patiënten, waarvan er één is overleden en de ander in een Londens ziekenhuis wordt verpleegd. Een vergelijking met de SARS-epidemie in 2003 is snel gemaakt.

De Britse Health Protection Agency (HPA) bevestigde dat uit laboratoriumonderzoek blijkt dat een nieuw type coronavirus een ernstige infectie van de ademhalingswegen kan veroorzaken. De coronavirussen veroorzaken doorgaans vooral verkoudheidjes. In 2003 bleek dat zo’n virus echter ook minder onschuldig kan zijn. In Zuidoost-Azië stak toen SARS op, een ziekte die wereldwijd tegen de achtduizend mensen trof waarvan er zover bekend 750 overleden. De epidemie leidde toen tot vergaande quarantainemaatregelen op luchthavens.

Het nieuwe virus is eveneens een coronavirus, en verschilt van alle andere coronavirussen die tot nog toe bij mensen zijn aangetroffen. Volgens de HPA is er de afgelopen maanden in het Midden-Oosten een klein aantal gevallen van ernstige luchtweginfecties geweest en nu is het de vraag of bij die infecties dezelfde ziekteverwekker heeft toegeslagen.

De miskende helden uit de wetenschapsgeschiedenis
LEES OOK
De miskende helden uit de wetenschapsgeschiedenis

In Saoedi-Arabië stierf inmiddels een patiënt die met het nieuwe coronavirus was besmet. Een inwoner van Qatar, die onlangs in Saoedi-Arabië was, wordt nu in Londen verpleegd. De HPA onderzoekt een eerder sterfgeval van een patiënt uit het Midden-Oosten het afgelopen kwartaal in een Brits ziekenhuis. Het is namelijk onduidelijk of daarbij hetzelfde virus een rol speelde, of een andere ziekteverwekker.

Uiteraard zijn de nodige maatregelen genomen om te voorkomen dat ziekenhuispersoneel besmet raakt. Erg besmettelijk lijkt het virus in ieder geval niet te zijn. Onder de mensen die met de patiënten in aanraking kwamen, zijn geen sporen van besmetting gevonden. Het Britse instituut houdt in ieder geval Wereldgezondheidsorganisatie en het European Centre for Disease Prevention and Control op de hoogte. Zolang bewijs van verdere besmettingen ontbreekt, geeft HPA in ieder geval geen specifiek advies aan reizigers en het publiek.