Olifanten begrijpen wat het betekent als een mens naar een voorwerp wijst. Zo gebruiken ze bijvoorbeeld de aanwijzingen van hun verzorgers om snel voedsel te vinden.

Een olifant volgt de wijzende vinger van de onderzoeker. Bron: Anna F. Smet en Richard W. Byrne
Een olifant volgt de wijzende vinger van de onderzoeker.
Bron: Anna F. Smet en Richard W. Byrne

De olifant hoeft niet eerst te leren wat het wijzen betekent. Intuïtief volgt het dier de wijzende vinger van zijn verzorger. Dat concluderen biologen op 10 oktober in het wetenschappelijke tijdschrift Current Biology.

‘We hebben bewezen dat de mogelijkheid het wijzen te snappen ook is geëvolueerd in dieren die ver van primaten af staan’, zegt bioloog Richard Byrne in een persverklaring. Sterker nog, de olifant geeft veel andere dieren het nakijken. Apen lijken bijvoorbeeld niet in staat te zijn te snappen wat een wijzende vinger betekent.

Een groen ­addertje onder het gras
LEES OOK
Een groen ­addertje onder het gras

Direct gesnapt

‘We hoopten dat onze olifanten het menselijke wijzen tijdens ons onderzoek zouden leren te begrijpen’, zegt Anna Smet, die het onderzoek leidde. ‘Maar wat ons verraste is dat de dieren helemaal niets hoefden te leren. Al bij de eerste experimenten begrepen ze onze aanwijzingen.’ Ook bleken wilde olifanten het wijzen net zo goed te begrijpen als hun soortgenoten die in gevangenschap waren opgegroeid.

Het is nog onduidelijk of olifanten ook zelf wijzen. Ze bewegen regelmatig met hun slurf, maar het is nog onbekend of de slurf in dat geval ook een wijzende functie heeft.