Niet wormen veroorzaken rivierblindheid, maar de bacteriën die in de wormen leven. Deze kennis vergemakkelijkt de behandeling van de symptomen.

Rivierblindheid of onchocerciasis is een tropische ziekte die achttien miljoen mensen treft, voornamelijk in Afrika. Ze begint met een infectie door de worm Onchocerca volvulus, die vervolgens ontelbare larven produceert. Eén van de symptomen zijn oogontstekingen die uiteindelijk tot blindheid leiden. Onderzoekers rapporteren in Science dat niet de wormen rivierblindheid veroorzaken, maar de bacteriën die in de wormen leven.

De onderzoekers doodden bij een groep wormen de bacteriën met het antibioticum doxycycline, terwijl ze een andere groep onbehandeld lieten. Vervolgens maakten ze extracten van beide groepen, waarmee ze de ogen van muizen injecteerden. Ze observeerden dat het extract van de behandelde wormen duidelijk minder ontsteking veroorzaakte. Hiermee toonden ze aan dat de bacteriën de boosdoeners zijn.
Omdat rivierblindheid de socio-economische ontwikkeling in de tropen remt, heeft de Wereldgezondheidsorganisatie programma’s lopen om de ziekte uit te roeien. Dit kan op drie manieren. De wormen worden van mens tot mens verspreid door vliegen. Insecticiden om de vliegen uit te schakelen zijn dus een eerste middel. Een andere strategie is het doden van de wormen met larviciden. Antibiotica vormen een derde oplossing omdat de wormen niet zonder de bacteriën kunnen leven. Deze laatste aanpak is nu dus ook bruikbaar om oogontstekingen en blindheid te voorkomen. Dat zijn goede vooruitzichten voor miljoenen mensen.

Wordt het plat Amsterdams een museumtaal?
LEES OOK
Wordt het plat Amsterdams een museumtaal?

Ilse Wiame