Onderzoekers hebben ontdekt hoe vuurmieren stevige vlotten vormen. De beestjes blijken elkaar op talloze plekken vast te grijpen.

Een vuurmierenvlot dobbert lekker over het water. Bron: Georgia Institute of Technology
Een vuurmierenvlot dobbert lekker over het water.
Bron: Georgia Institute of Technology

De onderzoekers bevroren vuurmierenvlotten met vloeibaar helium, vernevelden secondelijm over de vlotten en maakten vervolgens CT-scans. In een vlot grijpen de mieren elkaar vast om zo een groot geheel te vormen. De vlotten staan erom bekend dat ze bewegelijk en waterbestendig zijn, maar tot nog toe was niet duidelijk hoe de mieren de constructie voor elkaar krijgen.

Uit de scans bleek dat elke mier gemiddeld 4,8 buren vastgrijpt. Mieren gebruiken daarvoor niet alleen hun zes pootjes, maar ook hun kaken en plakkerige stukjes van hun lijf.  Zo maakt elke mier zo’n 14 verbindingen met zijn buurmieren. Grote mieren maken tot wel 21 verbindingen. In een vlot dat uit 440 mieren bestond, had 99% van de mieren al zijn pootjes aan een buurman vastzitten. Daarbij kiezen de mieren ervoor haaks op elkaar te liggen. Door hun pootjes in te trekken of uit te rekken, houden de beestjes het vlot flexibel.

De Amazone verandert in savanne – we hebben nog vijf jaar om het gebied te redden 
LEES OOK
De Amazone verandert in savanne – we hebben nog vijf jaar om het gebied te redden 

Opvallend is dat de kleinste mieren in de gaten kruipen tussen hun grotere soortgenoten. Zo maakt de groep een stevige, dichte constructie die waterbestendig is.

De onderzoekers weten nog niet hoe de mieren zo georganiseerd kunnen werken. De mieren lijken niet bewust te werk te gaan, maar toch is de stevigheid van het vlot steeds gegarandeerd.

In de onderstaande animatie is te zien op welke plekken de mieren verbindingen aangaan met hun buren:


Bron: Georgia Institute of Technology

Lees ook: