Het is na de T.Rex misschien wel de bekendste dinosaurus, maar jarenlang dachten paleontologen dat hij niet echt had bestaan. Een nieuwe studie brengt daar nu verandering in. De Brontosaurus is terug!

Arme Brontosaurus.  Bron: nataliedee.com
Arme Brontosaurus.
Bron: nataliedee.com

In 1903 kwam aan het licht dat een iconische dinosaurus niet echt had bestaan. Een kwart eeuw eerder had paleontoloog Othniel Charles Marsh een langnekkig fossiel Brontosaurus excelsus gedoopt. Brontosaurus was daarbij de geslachtsnaam, terwijl excelsus de soort aangaf. In werkelijkheid bleek de vermeende Brontosaurus echter een Apatosaurus te zijn, een toen al bekend dinogeslacht. Er was simpelweg te weinig verschil tussen de Apatosaurus en de nieuweling om ze niet onder hetzelfde geslacht te scharen. Het dier kreeg daarom alsnog de naam Apatosaurus excelsus, en de Brontosaurus verdween in de geschiedenisboeken als een grote misvatting.

Brontosaurus is back

Maar nu zetten paleontologen uit Portugal en Engeland het geslacht Brontosaurus opnieuw op de kaart. Uit uitgebreid onderzoek concluderen ze dat er wel degelijk verschillen bestaan tussen de Apatosaurus en het brontosaurusgeslacht. ‘De gemakkelijkste manier om de Brontosaurus van de Apatosaurus te onderscheiden is door naar zijn nek te kijken: deze is hoger en minder breed’, zegt onderzoeksleider Emanuel Tschopp op de site van Scientific American.

Hoe je stress kunt hacken en kunt veranderen in iets positiefs
LEES OOK
Hoe je stress kunt hacken en kunt veranderen in iets positiefs
De brontosaurus. Bron: Davide Bonadonna
Bron: Davide Bonadonna

Objectieve software

De onderzoekers bekeken vijf jaar lang tientallen fossielen uit musea over de hele wereld. Ze sloegen de gegevens van 477 fysieke eigenschappen van deze fossielen digitaal op, en gebruikten software om objectief te bepalen welke fossielen bij elkaar hoorden en dus dezelfde soorten waren. Verschillende methoden leidden allemaal tot de verrassende conclusie dat de Brontosaurus wel degelijk een ander geslacht was dan de Apatosaurus.

Er zijn drie bekende soorten van het geslacht: de Brontosaurus excelsus (die het hele debat begon), de Brontosaurus parvus en de Brontosaurus yahnahpin.

Hoe wetenschap werkt

‘Ons werk was vijftien jaar geleden niet in zulk detail mogelijk’, zegt Tschopp in een persverklaring. ‘Tot nog toe was de claim dat de Brontosaurus hetzelfde was als de Apatosaurus geheel gegrond, gebaseerd op de kennis die we hadden.’ ‘Het is een schoolvoorbeeld van hoe de wetenschap werkt’, vult collegeonderzoeker Octávio Mateus aan.

Lees ook: